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史上第一位哲学家:泰勒斯

     作者:阿捷 | 微思客传媒撰稿人

     谁是史上第一位哲学家?很多人也许会想到能言善辩、以死殉道的苏格拉底。但其实早在苏格拉底出世的一世纪前,史上首位哲学家已经诞生。他就是泰勒斯(Thales)。

(图片来源:https://en.wikipedia.org/wiki/Thales)

        一、谁是泰勒斯?
        泰勒斯出生于公元前六世纪的古希腊城邦米利都(Miletus)。在这个位于今日土耳其海岸附近的繁荣港口,泰勒斯创立了首个哲学学派「米利都学派」(Milesian school),凭着个人的显赫功绩,很快便成为闻名全希腊的杰出人物,与其他名人一同誉为「希腊七贤」。
        泰勒斯早年过着商旅生活,曾游历古埃及,跟当地祭师学习数学知识。在这次旅行中,泰勒斯做了一项令当地人震惊的事迹。他想到办法如何测量金字塔的高度:只要当一个人的身高与影长相等的时候,测量金字塔影子的长度,便是它的高度。这个如今看起来简单的三角形定理,对当时的人来说却是匪夷所思。
        泰勒斯还发现不少重要的几何学定理。泰勒斯定理(Thales' theorem)便是用他的名字命名。事实上,泰勒斯亦是首位将数学建立成演绎学科的人。虽然埃及人早就有几何学,但他们的几何学只停留在描述某些特定的经验现象上(譬如测量土地)。泰勒斯却把这些经验现象概括成具普遍性的几何学定理,并尝试运用演绎推论证明其正确性,这在数学史上是划时代的进步。
        泰勒斯还把他的数学知识应用于生活中。他制作了用于测量海上船只之间距离的仪器。他又告诉水手利用小熊星做导航,远比以往用大熊星来确定北方位置准确得多。两者对当时的远洋航行很有帮助,难怪有人问他「什么是容易之事?」,他从容地道:「给他人提建议。」
        泰勒斯对天文学的研究还不仅仅是浅尝辄止。据说,他是首位测定太阳从冬至到夏至运行历程的希腊人,他也是最早用日晷准确报告时间,并将一年分为365日,月份分为30天的人,他还曾估量过太阳与月球的大小。在他对天文的观察中,最令人啧啧称奇的是,他曾成功预言公元前585年5月28日的日蚀。
        虽然这是一件颇具争议的历史公案,但不少学者认为泰勒斯的预测是可能的。或许,我们应该把他的预言看成是真人真事,毕竟有人曾问泰勒斯:「你做出一项天文学发现,想得到些什么?」他幽默地回答:「当你告诉别人时,不说它是你的发现,而说我的发现,便是对我最高的奖赏。」
 
        二、泰勒斯的哲学命题:水是万物的本原
                           (图片来源:https://www.youtube.com/watch?v=uOGByQuNL1g)
        历史上的大人物难免会有一些可疑的传说。事实上,泰勒斯本人并没有留下任何作品——不论上面的逸闻,以及他的思想,都是来自于少量二手数据的记载。但无论如何,泰勒斯的历史地位已无可动摇。从亚里士多德至今,学者都公认泰勒斯为第一位哲学家,因为他的确为人类开启了全新的思想领域。
        泰勒斯到底提出了什么主张,使得他获得了「第一位哲学家」的称号呢?你猜一万次也不会猜中,答案是「水是万物的本原」。也许对你来说,实在没有比这句话更糟糕与离谱的了,居然有人会认真主张「世间万物都是由水构成」,还因而被公认为第一位哲学家,难道哲学家真的都是疯子?我们先不要仓促判断,不妨了解泰勒斯提出这荒唐主张的背后思路。
        泰勒斯之所以主张「水是万物的本原」,是因为他想回答「本原是什么?」这问题。「本原」是古希腊哲学里提出的第一个哲学范畴,希腊原文“arche”,意谓:「开始、开端、起源」。换句说,泰勒斯希望知道事物的本质是什么,或者说,哪种物质构成了万物?
        为什么他会有这样的疑惑?因为他发现,世界上存在着种不同的事物,例如土壤、云与海洋。有时候,这些事物又会转变成另一些事物,不过它们在某方面却依然相似。
        他需要解释这些现象。
        泰勒斯认为,无论这些事物之间有多大差异,它们之中仍然有一种元素是这些东西的基础。同时,在事物的变化之中也一定包含了某种不变的元素。这个元素便是构成宇宙万物与变化的「本原」,而他的答案便是「水」。
 
        三、泰勒斯为什么相信万物的本原是水?
        大家也许好奇泰勒斯为何认为水是万物之源,这里有好几个解释。
        第一个解释是承袭传统。亚里士多德提到古希腊人都是用神话理解自然世界,把水奉为神圣之本。譬如,古希腊人会把俄刻阿诺斯(海洋之神)和忒提斯(海洋女神)当作创世祖先。神话中亦有「众神皆以水起誓」的描写。
        神话也许对泰勒斯思想真的有影响,但他提出水是万物本原,并非单纯因为神话,而是基于观察经验与理性思维所得。哲学家塞奥弗拉斯特(Theophrastus)便提到泰勒斯的方法是一种归纳法,是从观察现象中归纳出一般性命题。
        哲学家亚里士多德提到,泰勒斯可能观察到事物都是以湿润的东西为养份,而水是湿润的来源,同时,水对生命来说也是必不可少的。基于上述原因,泰勒斯认为水是万物的本源。
        另一个解释是物理学的。泰勒斯认为热本身是从湿气里产生,并靠湿气维持活力。后来的哲学家更进一步发挥这解释:哲学家艾修斯(Aetius)便提到泰勒斯认为「太阳的火和天体,乃至整个宇宙,都是由水蒸发出来的湿气滋养的」。希腊哲学家赫拉克勒特(Herakleides)也作出具体的解释,认为「泰勒斯挑选水这种天然湿润的本体,因为它是最容易形成不同事物的,它容易经受各种不同变化。水蒸发就成为气……,当水变得坚实时就成为黏泥,再变成土。」
 
        四、「水是万物之源」的哲学意义
        当然,在现今物理学看来,泰勒斯的观察与推测是错误与幼稚的。但这仍然无损学者认定他是第一位哲学家。
        到底泰勒斯的主张有何重要的哲学意义呢?哲学家尼采在《希腊悲剧时代的哲学》中提出了著名的解说:「希腊哲学似乎是从一个荒谬的念头开始的,它始自这个命题:水是万物的本原。我们真的有必要重视和认真对待这个命题吗?是的,有三个理由:第一,因为这个命题就万物本原问题表达了某种看法;第二,因为它的这种表达并非比喻或寓言;最后,第三,因为其中包含——尽管是萌芽状态的——一切是一”这个思想。」
        尼采的说法是什么意思呢?
        第一,泰勒斯提出了首个形上学思想与问题。泰勒斯指出无论世上有多么不同的事物,它们都必定由某种最根本的物质所组成。这个思想便是所谓的「『多』之中有『一』」,或「一切是一」,亦即是从多样的事物中寻找统一的基础(本质)。「事物的本质是什么?构成万物的东西是什么?」这些问题都成为后来哲学家与科学家一直努力研究的对象。
        第二,泰勒斯是首位尝试用自然事物解释事物变化的人。当然,当代科学家都是以「自然规律」解释事物的变化,而非像泰勒斯以「物质(水)」解释事物变化那么奇怪。但泰勒斯在此的思想贡献并不是他的答案,而是他理解事物的方式。他假定了万物变化必定有其原因,并假定这原因必定是恒久不变的东西。这两个思想也是现在我们认识世界的基本原则,但在2500多年前,泰勒斯是第一个注意到它们的人。
        第三,他是第一位通过观察与理性思维研究自然世界本性的人。在现今看来,这固然是非常理所当然的事。但诚如亚里士多德所言,古希腊人都不是这样理解世界的。他们都诉诸于神话理解世界,无论生老病死、天灾,甚至宇宙的起源,都归结于众神的意志与活动。
        但泰勒斯不同,他尝试用水解释一切自然现象。水不是像神一样神秘的东西。它是可感知的东西,我们能看见与使用的东西。泰勒斯认定水是万物之源,这意味着世事万物的各种现象都可以通过观察与理性把握。「水是万物之源」不像神话般不能否证,它是可通过公共检验的。这正是泰勒斯最具革命性的观点。
        泰勒斯甚至曾用「水是万物的本原」解释地震。罗马时代哲学家塞涅卡(Lucius Annaeus Seneca)便记载了他的想法:「大地是由水支撑的,它像一只船在那样漂浮在水上。当地震时,实际上是随着水的运动而起的摆动。」这种说法现在听起来自然无稽,却是突破了当时「地震是神谴征兆」的普遍观念,迈向于科学说明的自然解释。
        今天看来,泰勒斯的许多结论无疑是错误的,但关键是他第一个从神话思维(mythos)进步到逻辑思维。这过程标志着人类从神话世界脱颖而出,开始用科学的理性思维来理解自然世界。
        这便是泰勒斯最伟大的地方。
参考文献
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9.欧第根尼·拉尔修著,徐开来、溥林译,《名哲言行录》, 2010年。
10.汪子嵩著,《希腊哲学史(第一卷)》,1997年。
 
(图文编辑:陈锴)
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